Versión definitiva del Mini que llevarán Dani Sordo y Kris Meeke en el WRC 2011

Ya se ha presentado en sociedad el coche escogido por la mítica marca Mini en su vuelta al mundial de rallies, y lo ha hecho en la histórica ciudad de Oxford. La criatura recibe el nombre de “Mini John Cooper Works WRC”, ha sido desarrollado por Prodrive y encuentra su base en el Countryman. El objetivo es claro: desarrollar el coche durante 2011, donde sólo competirán en seis pruebas, para estar luchando por las victorias en 2012 y convertirse así en una sólida alternativa a la dualidad establecida en los últimos años por Citroën y Ford, demasiado huérfanos de competencia tras la salida de Subaru -antes se fueron otras como Peugeot, Mitsubishi o Skoda-.

Se le abre así a Dani Sordo la puerta de un proyecto ilusionante, después de muchos años siendo el fiel lugarteniente de Sebastien Loeb. Ahora no tendrá que trabajar para nadie más que para el mismo, por lo que se podrá empezar a ver su verdadera dimensión. Se le tacha de no haber ganado nunca un rally, pero es bien cierto que ha podido ganar algunos en los que dejó pasar a Seb, además de otros muchos en los que no le atacó cuando iba segundo. Tras perder su asiento en la marca francesa en favor del otro Sebastien -Ogier-, y tras la decisión de Ford de mantener a sus dos pilotos oficiales -Mikko Hirvonen y Jari-Matti Latvala-; se agotaban las opciones del cántabro. Hasta que apareció el proyecto de Mini, un equipo mítico pero novato en el que si podrá tener un papel preponderante. Lo que está claro es que ya no tendrá que depender de órdenes de equipo, ambos pilotos habrán de ganárselo con sus cronos. Además, Dani regresa con su antiguo copiloto Carlos Del Barrio tras los cambios y las dudas de 2010.

El cántabro Dani Sordo y el norirlandés Kris Meeke son el tándem escogido por Mini en su vuelta al WRC

El ansiado debut será en Cerdeña, tras las pruebas realizadas en el Rally de Portugal por Armindo Araújo y Daniel Oliveira, que también competirán en Jordania. Pero será el 5 de Mayo cuando salgan a la palestra Sordo y Meeke, que participarán también en las pruebas de Finlandia, Alemania, Francia, España y Gran Bretaña. Un calendario reducido pero interesante, donde faltarán las cuatro primeras pruebas de la temporada -Suecia, México, Portugal y Jordania-, mientras que se perderán también tres de las nueve últimas citas; ya que no estarán presentes en los rallies de Argentina, Grecia y Australia. Pueden parecer pocas citas, pero serán claves para ver donde están realmente, sobre todo la prueba de Cerdeña, que supondrá el debut en competición; tras el que estarán hasta finales de Julio sin competir nuevamente. Pero para el final del mundial ya serán unos habituales, dado que de las seis últimas citas sólo se perderán Australia.

Pero mientras Mini última los detalles de su retorno, el resto de equipos no para. Ya se han disputado tres rallies, que han dejado claro que los favoritos son los de siempre:

CITROEN TOTAL WORLD RALLY TEAM

Los franceses Sebastien Loeb y Sebastien Ogier son los pilotos oficiales de Citroën

Vuelven a ser el equipo a batir. Y Loeb el piloto a seguir, como no puede ser de otra forma tras siete títulos consecutivos. Pero este año tendrá el enemigo en casa, ya que Ogier -a diferencia de Sordo- no se va a supeditar a los deseos del alsaciano. En Citroën ven en él al futuro Loeb y quieren verles luchar en igualdad de condiciones, sin órdenes de equipo mientras los dos tengan opciones. De momento esto ya les costó el abandono de Ogier en México cuando iba segundo de la general y tenían el doblete prácticamente asegurado, dejando el podium abierto a los hombres de Ford, que finalmente escoltaron a Loeb en el cajón. Pero traspiés aparte, forman un gran equipo y son claros favoritos en todas las quinielas, tanto en el mundial de pilotos como en los de equipos y constructores.

FORD ABU DHABI WORLD RALLY TEAM

El equipo oficial de Ford mantiene a su dupla finlandesa: Mikko Hirvonen y Jari-Matti Latvala

Volverán a ser la gran alternativa, pero habrán de despejar las dudas de su flojo 2010; sobre todo en el caso de Hirvonen, quien tras encadenar dos subcampeonatos consecutivos -el de 2009 haciendo sudar de lo lindo a Loeb-, el año pasado sólo pudo ser sexto en la general final. Además, su única victoria en la prueba inaugural de Suecia no hace más que acrecentar la incertidumbre sobre Mikko. Este año ha empezado repitiendo triunfo sobre la nieve, pero el año pasado fue a partir de Jordania donde empezó su particular calvario. Por su parte, Latvala deberá seguir creciendo y ganando en regularidad, una vez ha demostrado que velocidad tiene de sobra. En 2008 se convirtió en el piloto más joven en ganar una prueba del WRC con su victoria en Suecia; y el año pasado le arrebató a Ogier el subcampeonato en la última prueba, subiendo otro escalón más después de acabar cuarto de la general en 2008 y 2009. En Ford sueñan con el título, pero tendrán que ser muy rápidos y consistentes si quieren doblegar a los franceses.

RESTO DE EQUIPOS:

PETTER SOLBERG WORLD RALLY TEAM: El noruego sigue corriendo con su propia estructura a los mandos de Citroën, y se presenta como la gran alternativa a los dos equipos oficiales. Petter fue el último campeón de la era pre-Loeb y sueña con ser el que interrumpa su hegemonía. Tan rápido como controvertido, ya en Suecia no dudó en montar el espectáculo dejando conducir a su copiloto Chris Patterson en el Power Stage final, reivindicándose a su manera ante Citroën, que le había ordenado dejarse adelantar por Loeb en la clasificación del rally.

M-SPORT STOBART FORD RALLY TEAM: El equipo satélite de Ford seguirá siendo un habitual en la lucha por los puntos, en un equipo compuesto por el británico Matthew Wilson y los noruegos Henning Solberg y Mads Ostberg. Este último dio la sorpresa en el rally de Suecia donde logró subir al podium, y se está presentando como uno de los nombres a tener en cuenta en los próximos años.

ICE1 RACING: El equipo de Kimi Raikkonen, que correrá un programa reducido a los mandos de un Citroën, después de la decisión de la marca francesa de no continuar con su Junior Team. Si bien se ha sabido hace poco que Ice Man debutará este año en la Nascar, de momento sigue evolucionando en el WRC, donde ya ha sumado 10 puntos en dos carreras -no disputó México-.

MONSTER WORLD RALLY TEAM: El equipo del mediático estadounidense Ken Block, el showman del mundial. Si bien no es habitual verle metido en la zona de puntos, si es un fijo en cualquier compilación de imágenes espectaculares de los rallies. Un personaje muy importante en el actual WRC, dada su tendencia a intentar deleitar al público por encima de mirar a sus cronos.

El estadounidense Ken Block volverá a dar espectáculo desde su #43

La lista de participantes la completan el argentino Federico Villagra del Munchi’s, el sueco Per-Gunnar Andersson, el holandés Dennis Kuipers del Ferm Power Tools, el ruso Evgeny Novikov, el portugués Armindo Araújo, el holandés Peter van Merksteijn Jr de equipo homónimo, el brasileño Daniel Oliveira y el piloto de Abu Dhabi Khalid Al Qassimi. Además, también encontramos nombres clásicos en el SWRC como el checo Martin Prokop, o el qatarí Nasser Al Attiyah, actual ganador del Dakar, que darán lustre a una categoría en la que el gran ausente será Xevi Pons, que no defenderá su título tras su vuelta al Nacional.

Un listado interesante de nombres a los que se unirán Sordo y Meeke en Cerdeña, con el objetivo de “colar” el logo de Mini en unas clasificaciones saturadas de símbolos de Ford y Citroën. Esperemos que no sea una iniciativa aislada y las marcas vuelvan a dejarse ver por el WRC.

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